Carrièreadvies van Sarah Chu

Hoe maak je als vrouw carrière in de ‘mannenwereld’ van top tier strategieconsulting? En op welke manier zorg je ervoor dat een baan met voornamelijk grote corporate cliënten juist ook aan je idealisme beantwoordt? Top of Minds sprak hierover met Sarah Chu, projectmanager bij Bain & Company. “Ik kijk vooral naar impact, en naar mijn langetermijnstrategie.”

Advies 1: Zorg dat je je niet gaat vervelen

Sarah Chu omschrijft haar carrière als ‘immer in beweging’. “Als je mijn CV bekijkt, zie je iemand die zich snel verveelt. Vaak heb ik het na twee jaar wel gezien. Ik wil me voortdurend blijven ontwikkelen.” Sarah’s werkervaring meandert inderdaad van de ‘harde’ finance-wereld (investment banking bij Barclays), via een master Development Studies en functies in de non-profit, uiteindelijk naar strategieconsulting bij top-tier kantoor Bain & Company. “Die overstap was een zeer bewuste keuze. Bij Barclays had ik het klappen van de zweep geleerd, maar miste ik de maatschappelijke impact. Mijn werk in de non-profit was wél sociaal relevant. Maar na een tijdje merkte ik dat de dingen me daar te langzaam gingen. Ik zag mijn ontwikkeling stagneren. Daarom ben ik teruggegaan naar de basis: Wat waren mijn opties toen ik nog economie studeerde in Oxford? De twee richtingen die toen voor de hand lagen waren investment banking en consulting. Het ene kende ik al. Het andere nog niet.” Inmiddels zit ze bijna drie jaar bij Bain en heeft ze nog geen seconde spijt gehad. “Dat komt doordat ik voortdurend leer, mezelf steeds blijf ontwikkelen. Ik geloof dat strategieconsulting daarin echt uniek is.”

Advies 2: Optimaliseer voor de mensen met wie je werkt, in plaats van de onderwerpen waaraan je werkt

Wat betreft industrieën en functionele gebieden is het vak van strategieconsultant een snoepwinkel, zegt Sarah. “In beginsel zijn alle consultants van Bain generalisten, in elk geval tot aan het niveau van projectmanager. Maar als je sterke interesse of een specifieke achtergrond in een bepaalde industrie hebt, kun je er werk van maken om juist op die projecten geplaatst te worden.” Sarah kiest daar echter bewust niet voor. Ze zou zich, gegeven haar achtergrond, natuurlijk op de finance-tak kunnen richten. Maar liever optimaliseert ze voor de mensen met wie ze werkt. “We werken op projectbasis, in steeds wisselende teams. Een team bestaat zo lang als het project bestaat, en bij een lang project kunnen er ook binnen het team wisselingen plaatsvinden. Als projectleider heb ik de mogelijkheid zelf mee te denken over wie er in mijn team zit, maar het is altijd een wisselwerking met staffing. Wie is er beschikbaar, wie heeft de juiste projectervaring of specifieke ontwikkelingsdoelen die passen bij het project? Ik vind het veel belangrijker om in een fantastisch team te werken met uitstekende sfeer, dan dat ik werk aan een onderwerp waar ik toevallig al kennis over heb.” Uiteindelijk staat dat aspect ook centraal als het gaat om haar leercurve, zegt Sarah. “Ik leer zoveel van de mensen met wie ik werk. Dat komt juist door die wisselende teams, en door de cliënten die ik leer kennen. Als consultant heb je veel exposure aan zeer succesvolle, boeiende mensen. Dat is trouwens ook erg goed voor je netwerk.”

CV Sarah Chu

2017-heden
Consultant en Project Manager, Bain & Company

2015-2017
Investment Manager, Numbers for Good

2014-2016
Master Development Studies, Birkbeck University of London

Weekly Editor, Finance Matters

2010-2015
Assistant Vice President, Barclays en Barclays Investment Bank

2007-2010
Bachelor Economics and Management, University of Oxford

 

Advies 3: Houd je mindset flexibel, dan kan bijna alles

Als je het kunt bedenken, kun je het ook voor elkaar krijgen – dat is het motto van Bain én van Sarah. “Mensen denken soms dat consultants in een keurslijf leven en werken. Maar er is juist heel veel mogelijk buiten de gebaande paden. Ook bij Bain kun je bijvoorbeeld parttime werken. Vier of zelfs drie dagen per week, of tien maanden per jaar fulltime en dan twee maanden vrij. Als je op die manier je carrière wil combineren met een gezin of een andere passie of ambitie, wordt dat eerder aangemoedigd dan dat men er raar van opkijkt.” Ook als het gaat om ontwikkelingen binnen de carrières van haar consultants moedigt Bain allerlei interessante stappen aan. “Zelf heb ik bijvoorbeeld overplaatsing geregeld vanuit het kantoor in Londen, omdat ik graag naar Amsterdam wilde. En ik vind het hier zo leuk dat ik het steeds blijf verlengen. Maar ik zou er ook voor kunnen kiezen om een MBA te gaan doen, of een ‘externship’ – een tijdelijke functie bij één van onze cliënten. Er zijn ook collega’s die een jaar ertussenuit gaan om een eigen bedrijf op te zetten. Je kunt je op zoveel manieren ontwikkelen. Bain is zich daar als werkgever van bewust. Het is aan de consultants om te bedenken wat voor hen belangrijk is, wat hen aantrekt. Op welke manier kan dit je helpen in je ontwikkeling of kwaliteit van leven? En wat is het plan om dat waar te maken? Durf out of the box te denken.”

Advies 4: Als je niet weet wat je wil doen, kies dan strategieconsulting

Specifiek voor ambitieuze, succesvolle vrouwen die het gevoel hebben dat ze zich beginnen te vervelen in hun huidige baan zou Sarah het van de daken willen schreeuwen: word strategieconsultant. “Juist als je niet zeker weet wat je wil doen, of waar je over tien jaar wil zijn, is dit de perfecte volgende stap. Een paar jaar ervaring als strategieconsultant bij een gerenommeerd bureau verhoogt namelijk hoe dan ook je carrièrekapitaal. En je zult je geen moment vervelen.” Maar wat als vrouwen geen zin hebben in wat bekend staat als een ‘mannenwereld’? “Bain is zich bewust van het feit dat vrouwen nog altijd ondervertegenwoordigd zijn, zowel intern als bij veel van onze cliënten. Eén van de manieren om dat te veranderen is door juist voor die groep een optimale werkomgeving te creëren. Bij staffing wordt er bijvoorbeeld werk van gemaakt om geen teams neer te zetten die uit één vrouw en verder alleen maar mannen bestaan. En er is een intern netwerk, Women at Bain,

“Een paar jaar ervaring als strategieconsultant bij een gerenommeerd bureau verhoogt hoe dan ook je carrièrekapitaal.” Sarah Chu, Marketing & Consultant bij Bain & Company

Advies 5: Maak een bewuste keuze als er trade-offs in het spel zijn

Dan de elephant in the room: de hoge werkdruk. Strategieconsulting bij Bain staat niet bekend als een negen-tot-vijf-baan, en dat beaamt Sarah. “Ik wist waar ik aan begon, en ik heb die keuze heel bewust gemaakt. Voor mij was het een trade-off van meer werkuren, maar ook véél meer persoonlijke en professionele ontwikkeling – versus een relatief rustige baan die voelde als stilstaan.” Toch wil Sarah de lange werkdagen niet dramatiseren. “We hebben de ongeschreven regel dat elk teamlid minstens één avond in de week vrij heeft voor bijvoorbeeld sport of sociale afspraken. Teamleden houden elkaar hieraan – als iemand zou gaan sporten maar toch om kwart over zeven nog aan het werk is, spreken anderen hem of haar erop aan. En die avond is niet op vrijdag, want dan moet sowieso de laptop om zes uur dicht. Werken in het weekend is bovendien not done.” Ook benadrukt Sarah dat het, voor de dagen die wél lang zijn, veel uitmaakt dat hier constructief mee wordt omgegaan. “Elke week is er een anonieme review, in elk team, waarin gekeken wordt naar de werkdruk. Maar óók naar de impact, het werkplezier, de teamsfeer, en de kansen voor ontwikkeling in het project. Die anonieme review wordt vervolgens besproken in het team, met het senior leadership erbij. Daar heb je dus die trade-off weer. We kunnen veel uren maken, maar als we nieuwe dingen leren, het leuk hebben met het team, en impact creëren bij de cliënt, dan hoor je eigenlijk niemand klagen. En als één of meerdere van die aspecten niet in orde zijn hebben we er een serieus gesprek over en bespreken we wat eraan gedaan kan worden.”

Advies 6: Combineer een kortetermijnperspectief met een langetermijnperspectief in je carrièrekeuze

Sarah vindt het nog altijd belangrijk om sociale impact te genereren – diep van binnen blijft ze een idealist. Enerzijds kan ze die energie nu al kwijt in haar werk. En anderzijds richt ze haar blik op de toekomst en weet ze dat ze nu de skillset bouwt waarmee ze later de wereld gaat verbeteren.

In haar werk bij Bain heeft ze bijna tastbare impact. “Ik doe bijvoorbeeld projecten waarbij we de cliënt helpen hun omzet te verdubbelen, of hun kostenstructuur te verbeteren. Een bepaalde cliënt had torenhoge kosten omdat ze niet goed in staat waren hun buitendienst te plannen – waarmee ze tijd, kilometers, en geld verspilden. We hebben geanalyseerd wat er misging en kwamen met oplossingen: een planningsalgoritme voor de lange termijn, en een paar quick fixes, zoals een slim opgezet Excelmodel, om de planning direct te verbeteren.” En juist dat structureren is de unieke vaardigheid waarvan Sarah weet dat deze haar later gaat helpen, als ze ooit weer terugkeert naar een non-profit. “Gecombineerd met alles wat ik leer op het gebied van leiderschap, weet ik dat dit me in mijn verdere carrière gaat helpen – ook als ik ooit weer iets in het maatschappelijke veld ga doen. Dan breng ik een toolkit mee die daar ongekend is, en die ik anders niet gehad zou hebben.” Hoe lang het nog duurt voor ze die stap gaat zetten weet Sarah niet – voorlopig wil ze absoluut niet weg bij Bain. “Bovendien doet Bain ook al heel veel social impact projecten, pro bono.” In die hoek gaat ze binnenkort misschien ook maar eens een kijkje nemen.

 

Aanmelden voor vacature nieuwsbrief

Iedere vrijdag de nieuwste vacatures van Top of Minds in je mailbox

  • Dit veld is bedoeld voor validatiedoeleinden en moet niet worden gewijzigd.